SS Bigwin : Croisière de style historique à Lake of Bays

SS Bigwin : « ambassadeur du lac »

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Une grande attention a été portée aux détails historiques lors de la restauration complète du bateau à vapeur en bois SS Bigwin, qui a repris les airs de jeunesse qu’il avait quand il traversait les eaux du lac Lake of Bays au début du siècle dernier.

Au milieu des années 1920, pendant que Babe Ruth établissait des records pour ses coups de circuit, que les enfants découvraient le charme de Winnie l'ourson et que les films parlants étaient sur le point de révolutionner le cinéma, un bateau à vapeur en bois robuste faisait la traversée de Lake of Bays en été pour les visiteurs bien nantis en direction d'un complexe insulaire luxueux connu sous le nom de Bigwin Inn. Aujourd'hui, les résidents locaux et saisonniers, en plus des visiteurs de la région pittoresque de Muskoka, peuvent revivre cette époque et ses traditions grâce à une croisière sur le Lake of Bays à bord du bateau entièrement restauré SS Bigwin.

Le bateau à vapeur a d'abord dû être sauvé en 2002 après des dizaines d'années de détérioration, pendant lesquelles il était demeuré partiellement submergé au Bigwin Inn. Des bénévoles déterminés, qui se sont regroupés à l'époque pour former la Lake of Bays Marine Museum and Navigation Society, ont rallié la collectivité, des investisseurs privés et des niveaux supérieurs du gouvernement à une campagne de financement afin d'aider à redonner vie à ce bateau patrimonial. Pour passer de la cale sèche à son amarrage actuel au musée maritime de Lake of Bays dans la collectivité de Dorset, le SS Bigwin a été rénové à mesure que les ressources le permettaient. En 2010, FedNor a suivi le mouvement en investissant 380 000 $ pour terminer la restauration du bateau, en le dotant d'un système de propulsion électrique et en y apportant des réparations et des améliorations intérieures et extérieures.

Cette remise à neuf a eu pour résultat un produit touristique magnifiquement conçu et attrayant, et une expérience unique pour les visiteurs. C'est justement ce qui intéresse Jennifer Pilon, coordonnatrice du développement économique pour le canton de Lake of Bays. En plus d'avoir des objectifs relatifs au développement d'entreprises locales et à l'amélioration des offres touristiques dans la région, elle vise la mise en œuvre d'un plan promotionnel et marketing pour le SS Bigwin. « Les résidents locaux et les visiteurs sont ébahis par la beauté de ce joyau du patrimoine maritime », confie Mme Pilon. « La quantité d'événements que l'on peut organiser sur le SS Bigwin est incalculable, et nous avons pris beaucoup de plaisir à explorer les occasions d'offrir des expériences uniques. Le milieu des affaires offre un soutien massif pour collaborer et explorer divers partenariats. »

Embarquement à bord du SS Bigwin

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Les visiteurs font la file pour monter à bord du SS Bigwin à son port d’attache dans la collectivité de Dorset aux abords de Lake of Bays. Cet été, des croisières additionnelles seront offertes à partir d’autres points d’embarquement, y compris dans les collectivités de Baysville, Bigwin Island et Port Cunnington Lodge.

La liste de partenariats et d'événements à bord du SS Bigwin pour cet été ne cesse de s'allonger. Des forfaits golf et croisière, des croisières de groupes pour les clients du complexe et des cinq à sept sur le lac suivis d'un souper sur la terre ferme figurent parmi les activités hebdomadaires courantes, qui sont complétées par des événements spéciaux pour la collectivité, dont une fin de semaine de « coup d'envoi à l'été » incluant un barbecue et des groupes de musique, une croisière pour la fête des Pères comprenant une dégustation de bières des brasseries artisanales locales et pour finir, une exposition de bateaux antiques pour célébrer le patrimoine maritime de Lake of Bays. « Des croisières publiques sont offertes régulièrement de juin à octobre », souligne Jennifer. « Il est également possible de réserver des croisières privées pour des mariages, des anniversaires, des réunions, des activités corporatives et tous les types de célébrations. » La glace n'est pas encore fondue sur le Lake of Bays que déjà le SS Bigwin a une valeur de plus de 20 000 $ en réservations pour des événements privés qui auront lieu cet été.

Jennifer, qui détient une formation en marketing et en communications, a toujours caressé le rêve de vivre et de travailler dans la magnifique région de Muskoka, où elle venait passer ses étés en famille. « L'Initiative Jeunes Stagiaires de FedNor m'a permis de dénicher un emploi de deux ans en tant que coordonnatrice du développement économique pour le canton de Lake of Bays et de transformer mon rêve en réalité », confie-t-elle.

L'objectif de l'Initiative Jeunes Stagiaires de FedNor est de faire en sorte que les meilleurs candidats demeurent dans le Nord de l'Ontario. Depuis sa création en 1997, le programme permet aux diplômés postsecondaires d'acquérir l'expérience nécessaire et des compétences transférables afin de décrocher un emploi permanent dans le Nord de l'Ontario.

« Le tourisme est la base de notre économie locale », précise Jennifer. « Mon but est de contribuer à mettre de l'avant des initiatives de développement économique qui auront des retombées positives sur les collectivités de Lake of Bays. Travailler sur ce projet est passionnant : désigné comme un « ambassadeur du lac », le SS Bigwin représente un atout incroyable pour la collectivité et un fleuron du tourisme dans la région. »

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